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Millones de niños no tienen acceso a Internet para el aprendizaje virtual, y es un gran problema.

Aunque el aprendizaje a distancia mantiene a los estudiantes y a los profesores más seguros frente al coronavirus, no es necesariamente más fácil o mejor para todos, especialmente para los niños que no tienen acceso a Internet.

Alrededor de 16,9 millones de niños menores de 18 años no tienen Internet de alta velocidad en sus casas, según un análisis de julio de 2020 de cuatro grupos: la Alianza para una Educación Excelente, la Asociación Nacional de Educación India, la Liga Nacional Urbana y UnidosUS. Esta brecha digital hace que sea más difícil para ellos mantenerse al día con el trabajo escolar, creando lo que se llama la "brecha de los deberes".

La brecha digital era un problema mucho antes de la pandemia, y sólo ha empeorado a medida que millones de personas han perdido sus empleos y tienen problemas para pagar las facturas.

El problema fue recientemente puesto de relieve por una foto viral de dos chicas jóvenes sentadas fuera de un Taco Bell en Salinas, California, usando el WiFi del restaurante para hacer sus deberes en los ordenadores portátiles. El supervisor del condado de Monterey, Luis Alejo, twitteó la foto después de verla en Instagram, según Padres, escribiendo "2 de nuestras niñas tratando de conseguir WiFi para sus clases fuera de un Taco Bell en Salinas Este! Debemos hacerlo mejor y resolver esta brecha digital de una vez por todas para todos los estudiantes de California".

La madre de las dos niñas es una inmigrante que se enfrentaba al desalojo, según los padres. (Una mujer llamada Jackie López ha iniciado un GoFundMe para ayudar a la madre de las niñas a pagar por internet y otros gastos).

La brecha digital afecta de manera desproporcionada a los estudiantes de color, a las familias de bajos ingresos y a las familias que viven en zonas rurales. Uno de cada tres hogares negros, latinos e indios americanos/nativos de Alaska carecen de acceso a Internet de alta velocidad. La FCC también encontró que la brecha es particularmente marcada en ciudades como Detroit, donde el 40% de los hogares no tienen ningún tipo de acceso a Internet y el 70% de los niños en edad escolar no tienen acceso a Internet en casa.

Los distritos escolares están tratando de abordar el problema dando a las familias puntos de acceso a Internet, tabletas y computadoras portátiles para usar en casa, pero los expertos dicen que eso no resolverá el problema a largo plazo. El gobierno federal "ha descuidado el tratamiento de la banda ancha como un servicio público, confiando en cambio en la industria de Internet, en gran parte autorregulada, para proporcionar el servicio donde quiera, por el precio de su elección", informó Olga Khazan para The Atlantic. "El gobierno de los Estados Unidos históricamente no ha considerado que la Internet rápida sea algo que todo el mundo deba tener, como lo es el agua o incluso el servicio telefónico, y las consecuencias se están haciendo terriblemente evidentes".

Un paquete de alivio para el coronavirus aprobado por la Cámara en mayo habría proporcionado 1,5 millones de dólares para la tecnología digital de tasa electrónica para escuelas y bibliotecas, y 4.000 millones de dólares para ayudar a las familias de bajos ingresos a pagar el servicio de Internet, informó Education Week. Pero el proyecto de ley fue rechazado de plano por el Senado.

Mientras tanto, programas locales como Connected Futures en Detroit intentan llenar el vacío digital ofreciendo a los estudiantes una tableta, 6 meses de wifi gratis y soporte técnico. Pero en otras áreas, a los estudiantes que no tienen internet sólo se les ofrecen paquetes de trabajo escolar en papel, lo que no ayuda a los estudiantes en clases de ESL que no pueden leer o interpretar las instrucciones sin la ayuda de un profesor, informó el Atlantic.

A falta de apoyo o acción por parte del gobierno, muchos profesores y estudiantes se ven obligados a encontrar sus propias soluciones a la creciente brecha digital. "Parece que muchas veces en este momento mi trabajo como profesora es encontrar una manera de que [los estudiantes] se conecten a Internet", dijo al Atlantic la profesora de octavo grado Rachel Cooper . "Y no creo que ese sea mi trabajo. Los políticos deberían haber hecho posible que los estudiantes se conecten".

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